North Korea “playing with fire” with missile launches

[:en]Unknown-20The North Korean leader Kim Jong Un has called on his army to press ahead with its nuclear weapons programme. His statement came after North Korea fired three ballistic missiles into the Sea of Japan this week.

Japan’s prime minister Shinzo Abe called the missile launch “an act of indescribable violence.”

North Korea tested a nuclear device earlier this year and it now aims to miniaturise nuclear weapons so that they can be attached to missiles, according to Professor Kihl-Jae Ryoo from the University of North Korean Studies in Seoul.
He was the minister for Unification for South Korea between 2013 and 2015.

Professor Ryoo was speaking on the record at Chatham House in London this week. He described the current situation as “explosive” and said that Kim Jong Un is “like a child playing with fire that could ignite at any time.”

He said that the threats from North Korea are now as strong as they were at the height of the Cold War. He said Kim Jung Un’s goal is to consolidate his power and to differentiate his leadership from that his father, Kim Jong-Il who died in 2011.

Professor Ryoo said that while he supported UN sanctions, North Korea has endured sanctions for many years without much impact on its regime.

The professor added that although there is some evidence that the economic situation is improving around Pyongyang, rural parts of the country remain in poverty and require humanitarian aid.

I asked Professor Ryoo if he believes a consistent message about North Korea is coming from Japan, South Korea and China. He replied that although the three countries are in broad agreement their perspectives are different, particularly because Japan and South Korea are US allies.

He urged Japan to adopt a missile defence system to protect itself from attack.

Professor Ryoo gave two scenarios in which the leadership of North Korea could change. One was “through an assassination or a coup d’etat”, although he added “I don’t think that is very likely.”

The other scenario is that North Korea becomes more open and its citizens are able to compare themselves to people in other countries. This might foster the start of a market-orientated economy which could lead to the gradual collapse of the present system. However, he added that “I don’t think that is happening at the moment.”

He repeated his wish to see the two Koreas reunite and contribute to the peace and prosperity of the Asian region but he said that such a goal seems a long way off.

The leaders of Japan and South Korea held talks this week in Seoul, during which they condemned the missile launches by North Korea. They also reported progress over an issue which has divided them in the past – the so-called “comfort women” form Korea used by Japanese soldiers in the war.[:ja]Unknown-20北朝鮮の最高指導者、金正恩(キム・ジョンウン)総書記は、北朝鮮人民軍に核兵器開発計画を推し進めるよう呼び掛けた。これは北朝鮮が今週、日本海へ向け弾道ミサイル3発を発射した後に行われた。

日本の安倍晋三首相はミサイル発射を「言語に絶する暴力行為」と非難した。

韓国のソウルにある北朝鮮研究大学の柳吉在(リュ・ギルジェ)教授によると、北朝鮮は今年初めに核実験を行ったが、今やその狙いは核兵器を小型化し、ミサイルに装着できるようにすることにある。

柳教授は2013年から15年まで韓国の統一部長官を務めていた。

今週、ロンドンの王立国際問題研究所でスピーチを行った同教授は、現在の状況を“爆発寸前”と形容し、金正恩氏を「いつ何時にも発火する恐れのある火器で遊ぶ子供のよう」と例えた。

また、北朝鮮の脅威は冷戦時代の最盛期にも匹敵すると発言。金氏の目指すところは自らの権力を確固たるものにし、2011年に死去した父親の金正日(キム・ジョンイル)氏の統率力との差別化を図ることだとした。

柳教授は、自身は国連による北朝鮮への制裁措置を支持しているが、北朝鮮は体制に大きな影響を与えることなく何年にもわたりこの制裁に持ちこたえてきたと主張。また、首都の平壌(ピョンヤン)近辺では経済状況が改善してきた兆しが見えるものの、地方は貧困にあえいでおり、人道的援助が必要だと付け加えた。

私は同教授に、北朝鮮に関する日本や韓国、中国からは一貫性のあるメッセージが発信されていると信じるか尋ねてみたところ、教授はこれら3国は大まかな部分では合意しているが、見解はそれぞれ異なる、それは特に日本と韓国が米国の同盟国であるからだと答えた。

柳教授は日本に対し、北朝鮮の攻撃に備えるため、ミサイル防衛システムを配備するべきだと訴えている。

教授は北朝鮮の指導者が変わる2つのシナリオを提示してくれた。一つは“暗殺やクーデターによって”。だが“その可能性は高くはないだろう”と付け加えている。

もう一つのシナリオは、北朝鮮がより開かれた国になり、国民が自分たちを他国の国民と比較することができるようになること。そうなればこれは市場志向型経済の萌芽が生まれ、最終的には現体制を徐々に崩壊させることにもつながる。しかし、これに対しても教授は“現時点でそれは起こるとは思えない”としている。

柳教授は、自分の望みは韓国と北朝鮮が統一されるのを目撃し、アジア地域の平和と発展に貢献することだと繰り返すが、一方でそのゴールはあまりにも遠いように思えるとも語る。

今週、日本と韓国の両首脳はソウルで会談を行い、北朝鮮のミサイル発射を非難。また、過去に両国を分裂させた“慰安婦問題”に関する進展がみられたとも発表している。